Retour sur quelques succès de la NASA

Bien qu’Alberto Martos ait pris sa retraite il y a onze ans, après presque quatre décennies de carrière dans les stations de la NASA et de l’ESA à Madrid, son regard reste celui d’une personne désireuse de continuer à apprendre et à entreprendre de nouvelles expéditions. Il suffit de lui parler quelques minutes pour se rendre compte qu’il aime les sciences et la technologie, comme l’ingénieur en télécommunications qu’il est, mais aussi, et avec la même passion, l’histoire et la musique.

Alberto a commencé sa carrière en 1970, dans la station que la NASA possède encore aujourd’hui à Robledo de Chavela, une ville paisible située à seulement soixante kilomètres de la capitale. Cette décennie naissante s’imposait devant la NASA, qui était pleinement engagée dans le programme Apollo et avec l’ambition de démontrer la supériorité technologique des Etats-Unis contre une Union soviétique qui l’avait déjà dépassée en plaçant, en 1969, le premier homme sur la Lune.

Alberto a commencé sa carrière en 1970, dans la station que la NASA possède encore aujourd’hui à Robledo de Chavela, une ville paisible située à seulement soixante kilomètres de la capitale. Cette décennie naissante s’imposait devant la NASA, qui était pleinement engagée dans le programme Apollo et avec l’ambition de démontrer la supériorité technologique des États-Unis contre une Union soviétique qui l’avait déjà dépassée en plaçant, en 1969, le premier homme sur la Lune.

Le gouvernement américain voulait démontrer la supériorité technologique de son pays contre l’Union soviétique en plaçant le premier homme à la surface de la Lune, ce qu’il fit le 21 juillet 1969.

La course à l’espace a été l’une des multiples formes de la guerre froide dans laquelle le bloc capitaliste occidental, dirigé par les Etats-Unis, et le bloc communiste oriental, dirigé par l’Union soviétique, se sont engagés depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale jusqu’à la dissolution de l’URSS, qui a pris fin à la fin 1991. Sans aucun doute, 1970 a dû être une année passionnante pour un jeune homme de 28 ans récemment arrivé à la NASA, qui venait d’atteindre un jalon incroyable quelques mois plus tôt, mais qui avait encore des défis colossaux devant lui.

D’abord le robot, puis l’humain : la NASA et les Etats-Unis changent à nouveau les plans pour le retour sur la Lune.

Des vannes thermoioniques à la mission Apollo 14

L’étude de l’ingénierie des télécommunications au début des années 1960 a dû être très différente de ce qu’elle est aujourd’hui, à la fois en raison des moyens dont disposaient les quelques écoles espagnoles qui offraient ces études et du développement que cette branche de l’ingénierie avait connu. Alberto se souvient avec une clarté absolue de ses premiers pas dans un monde avec lequel aujourd’hui encore, bien qu’il soit à la retraite, il est toujours lié : « J’ai commencé mes études en 1962, à une époque si ancienne que j’ai étudié la radio avec des valves thermoioniques, bien qu’à cette époque il existait déjà des transistors ».

John Bardeen, William Shockley et Walter Brattain, trois physiciens américains des Laboratoires Bell, ont inventé les transistors tels que nous les connaissons en 1947, mais une décennie et demie plus tard, ces dispositifs électroniques à semi-conducteurs n’avaient pas encore réussi à pénétrer certains des professeurs universitaires qui enseignaient des sujets étroitement liés à l’électronique. « Jamais ce bichejo à trois pattes ne renversera la noblesse des courbes de la triode du vide poussé », récite Alberto en riant, évoquant les mots d’un de ses professeurs de l’école des télécommunications.

A la fin de ses études en 1965, il a travaillé pendant deux ans comme chercheur scientifique, jusqu’en 1967 où il a obtenu un poste permanent dans le même poste. Cependant, son arrivée à la NASA ne s’est pas faite attendre. Un jour, au début de l’été 1969, Alberto découvrit près de chez lui un panneau annonçant une conférence donnée, par hasard, par le professeur privé qui l’aida à passer le sujet des réseaux de données, qui était « la noix de coco » de la carrière des télécommunications dans son école en raison de l’inefficacité du professeur titulaire qui l’avait enseignée à cette époque.

Armstrong, Aldrin et Collins venaient d’achever avec succès la mission Apollo 11 et l’homme avait enfin réussi à marcher sur le sol lunaire, et c’était précisément l’objet de la conférence : le projet Apollo. L’occasion d’en apprendre davantage sur les missions qui ont tenu la moitié du monde sur le fil du rasoir était trop tentante pour la laisser partir. Et, de plus, par la main du professeur privé qui l’avait aidé à contourner un sujet aussi sanglant.

Pendant les années 60, 70 et la première moitié des années 80, la NASA a maintenu deux stations de poursuite près de Madrid : Robledo de Chavela et Fresnedillas.

Pendant notre conversation, Alberto m’a avoué qu’il aimait beaucoup cette conversation et, quand il a fini, il a décidé d’approcher la scène pour saluer son ancien professeur, qui travaillait à l’époque à la station NASA de Fresnedillas de la Oliva, une petite ville située à 50 km de Madrid. Il se souvient encore très bien des mots que son ami utilisait pour l’encourager à venir à la station Fresnedillas, intégrée au programme Apollo, pour y trouver un emploi : « Si tu connais un peu l’anglais, c’est ce qu’il te faut.

Ce conseil de son ancien professeur particulier était en accord avec une devise de la NASA qui décrivait très bien ce que les Américains recherchaient chez le personnel étranger : « Si vous ne connaissez pas l’électronique, mais vous connaissez l’anglais, je peux vous enseigner l’électronique. Mais si tu ne connais pas l’anglais, je ne peux rien t’apprendre. » Le niveau d’anglais d’Alberto à cette époque était basique, alors il décida de profiter du mois d’août de cet été 69 pour se rendre en Angleterre afin de suivre un cours intensif de quatre semaines qui lui permettrait de

Lorsqu’il rejoint le personnel de la station Robledo de Chavela, Alberto confirme ses soupçons : malgré le temps apparemment court entre les deux, les missions Apollo vont bien au-delà de la semaine qui s’écoulait approximativement entre le moment où le véhicule décollait et son retour sur Terre. Les préparatifs de chaque mission ont duré quatre ou cinq mois parce que c’était le temps que le personnel de chaque station devait ajuster et configurer chaque équipement en l’adaptant au type de données qu’il devait transmettre et recevoir : voix, télévision, télémédecine, etc.

Le but des stations de la NASA à Madrid était le même que celui des installations de Goldstone et de Honeysuckle Creek.

La fonction des stations de la NASA en dehors de Madrid dans le cadre du Réseau de vols spatiaux habités (MSFN) était exactement la même que celle des installations de la NASA à Goldstone (Californie) et Honeysuckle Creek (Australie). C’est encore le cas aujourd’hui, à la seule exception près que la station de Fresnedillas a été fermée en 1985. Son antenne de 26 mètres de diamètre et une partie de son équipement ont été transférés à la station Robledo de Chavela, qui fait toujours partie intégrante du Deep Space Network (DSN) de la NASA.

Le but de ces stations de suivi était, d’une part, de maintenir la communication avec l’engin spatial, de s’assurer qu’elles recevaient les ordres de contrôle de mission appropriés et, d’autre part, de recueillir les données produites par l’engin spatial au cours de l’expédition. D’autre part, ils étaient également chargés de transmettre toutes les informations de suivi reçues du véhicule au centre de contrôle de la mission à Houston, aux États-Unis.

La première mission au cours de laquelle Alberto est intervenu lorsqu’il a rejoint son poste à la station Robledo de Chavela après avoir terminé son mois de formation dans les installations de la NASA aux États-Unis a été le suivi d’Apollo 14 : « Il lui a fallu un an pour partir. Après l’arrêt Apollo 13, nous avons dû vérifier ce qui était mal fait. La NASA a tiré cette leçon de l’accident d’Apollo 1, au cours duquel trois astronautes ont été brûlés pendant une simulation. Ils n’allaient pas encore être jetés. »

L’accident d’Apollo 1 a été un véritable revers pour la NASA et a donné lieu à une enquête non seulement par cette organisation, mais aussi par les deux chambres du Congrès américain. Alberto souligne qu’ils sont morts asphyxiés, pas brûlés. La NASA avait l’habitude d’utiliser de l’oxygène pur dans ses vols, et il s’avère qu’il y a certains matériaux ignifuges dans l’atmosphère normale, mais ils brûlent spontanément dans une atmosphère d’oxygène pur, comme, par exemple, le téflon.

Du triomphe scientifique d’Apollon 15 aux aventures d’Apollon 16

La mission Apollo 14 a été menée à bien. Les astronautes Alan B. Shepard et Edgar D. Mitchell ont passé trente-trois heures à la surface de la Lune (bien qu’ils n’aient été « seulement » en dehors du module de descente que pendant un peu plus de neuf heures), tandis que Stuart A. Roosa les attendait autour de ce satellite dans le module de commande et de service. Tous trois revinrent sains et saufs sur Terre, mais pas avant de laisser à la postérité plusieurs anecdotes. L’un d’eux, le plus surprenant, a pour protagoniste Shepard, qui était précisément le commandant de la mission.

Alberto se souvient des paroles de l’astronaute américain lors d’une de ses marches sur la lune comme s’il les avait prononcées hier :  » La Lune est le meilleur terrain de golf du monde. Lance la balle là où tu la lances va dans un trou. » Shepard avait réussi à faire remonter la tête d’un de ses bâtons de golf à la surface de la Lune, le cachant aux techniciens de vol, et il n’hésita pas à l’utiliser lors d’une de ses marches lunaires pour frapper quelques pierres comme des balles de golf. Comme prévu, les techniciens de la NASA qui ont reçu ces images ont été stupéfaits.

L’équipage d’Apollo 15 a passé une partie de son temps libre à démontrer la théorie de Galilée selon laquelle la chute libre des corps n’est pas influencée par leur poids.

A la fin de la mission Apollo 14, Alberto s’est déplacé avec beaucoup de ses compagnons de la station Robledo de Chavela à la station Fresnedillas pour continuer le suivi des autres missions programmées dans le cadre du projet Apollo, mais depuis cette dernière station. Alberto garde un bon souvenir de l’équipage d’Apollo 15 pour leur professionnalisme :  » Cet équipage a très bien fait les choses. Il a ramené de la Lune la roche la plus ancienne, pas moins de 4,6 milliards d’années. Scott, Irwin et Worden avaient déjà suivi un cours de géologie et ont pu effectuer un travail exceptionnel durant leur expédition.

Mais ce n’est pas tout. Au cours de notre conversation, Alberto m’a également expliqué que l’équipage d’Apollo 15 passait son temps libre à démontrer la théorie de Galileo selon laquelle la chute libre des corps n’est pas influencée par leur poids. « Ils ont apporté une plume de faucon et un marteau sur la lune, et ont fait l’expérience devant la caméra. Ils ont lâché les deux objets en même temps et de la même hauteur et ont prouvé, comme prévu, que Galilée avait raison », a-t-il dit. Voici la vidéo originale que Scott et Irwin ont enregistrée pendant leur test :

Après le succès d’Apollo 15, la NASA a rapidement lancé la prochaine mission du projet.

Apollo 16 a été lancé le 16 avril 1972, neuf mois seulement après le lancement de son prédécesseur. À cette occasion, l’équipage était composé de John Young, qui était le commandant, Charles Duke, qui était le pilote du module lunaire, et, enfin, Ken Mattingly, qui était le pilote du module de commandement et de service. Bien que le bilan final de cette mission ait été positif, il a été plein de hauts et de bas. Alberto s’en souvient parfaitement.

Sur la Lune, nous pesons un sixième de ce que nous faisons sur Terre, donc le poids nous aide à peine à ralentir lorsque nous courons sur sa surface.
« Charlie Duke l’un des temps a frappé un tripazo énorme parce que sur la Lune se produit une chose : vous pesez un sixième du poids de la Terre, mais votre masse est la même, si le poids vous aide à peine à freiner. C’est semblable à ce qui se passe sur Terre si vous mettez une paire de patins ; c’est très facile de tomber. Duke a donc couru pendant une de ses marches sur la lune, et quand il a voulu s’arrêter, il a reçu un coup terrible. Un peu plus tard, il s’est levé et a dit :  » Heureusement que personne ne me voit « . Et tout à coup, il s’est levé et a vu que toutes les caméras qui avaient été installées l’enregistraient », m’a expliqué Alberto avec un grand sourire.

Mais ce n’était pas la seule anecdote amusante de l’équipage d’Apollo 16, dont le protagoniste à cette occasion était John Young, le commandant. Quand lui et Duke ont mis le pied sur la lune pour la première fois, Young a commencé à sauter de joie et à crier à son partenaire : « Regarde ! Prenez une photo de moi ! Un salut de l’armée américaine ! Un autre salut de la marine américaine « , se souvient Alberto. Il est clair que les astronautes, comme les gens qu’ils sont, ne sont pas à l’abri d’un enthousiasme disproportionné.

Alberto poursuit en expliquant :  » Une fois que Young et Duke ont surmonté leur excitation initiale, ils ont commencé à pratiquer sur le sol lunaire et il était temps de déployer le rover lunaire, qui est le véhicule d’exploration avec lequel ils allaient voyager sur la surface de la Lune. Cette voiture était pliée comme une poussette d’enfant et fixée au module lunaire. Il avait une grande antenne et deux moteurs électriques, un pour l’essieu avant et un pour l’essieu arrière « , explique Alberto.

« Ils ont tout préparé et se sont mis en route pour faire les premières excursions avec le rover afin d’explorer les endroits qu’ils avaient prévus et de recueillir des échantillons de roches. Soudain, Young dit :  » L’essieu arrière ne pousse pas « . Duke a dit : « Merde ! Qu’est-ce que c’est ? Ne t’en fais pas pour ça. Ne perdez pas de temps. Le véhicule est construit pour pouvoir rouler avec un seul essieu ». Ils ont donc poursuivi leur travail, mais nous avons pu voir sur les photos qu’ils nous ont envoyées que, même avec un seul essieu, ils allaient à une vitesse incroyable avec le rover.

Alberto a poursuivi son histoire :  » Les oncles ont traversé la Lune avec un seul axe et ont armé une poussière constante. John Young conduisait surtout comme s’il était sur un rallye. Et le jour vint où ils devaient retourner sur Terre. Ils ont tout recueilli, y compris les échantillons de roche, et quand ils ont fini, avec toute la nostalgie, ils se sont arrêtés un moment pour voir ce qu’ils avaient laissé à la surface et ont regardé le véhicule lunaire. Après l’avoir observé pendant quelques secondes, Young lui a dit :  » Charlie, as-tu vu le rover ?  » Son collègue lui a répondu :  » Oui, c’est une vieille mais grande machine (alors qu’elle n’avait été fabriquée que quelques mois auparavant), mais… avez-vous remarqué cet interrupteur ? Le rover avait deux interrupteurs, l’un activant la traction de l’essieu avant et l’autre faisant de même avec l’essieu arrière, mais ce dernier avait été désactivé pendant tout son séjour sur la surface de la Lune.

Le demi-succès de la première station spatiale : la mission Skylab 1

Le lancement de la première station spatiale américaine ne s’est pas déroulé comme prévu. Le 14 mai 1973, la fusée Saturn V orbite autour des 75 tonnes de la station spatiale Skylab, mais elle a malheureusement subi des dommages importants lors du lancement. Au cours de cette mission, Alberto a poursuivi son travail à la station de Fresnedillas, et se souvient clairement de ce qui s’est passé :  » Il y a eu une catastrophe au Maroc. L’un des panneaux solaires ne s’est pas déployé et la couverture de protection contre le rayonnement solaire a été déchirée. Vous ne saviez pas comment vous alliez résoudre ce problème.

Après une pause dramatique de quelques secondes, il poursuit en expliquant :  » Comme le panneau solaire ne s’est pas déployé, il n’y avait pas d’énergie pour tout à l’intérieur de la station spatiale, comme une pile d’expériences biologiques et autres à faire en dehors de l’atmosphère. Pendant un certain temps, on ne savait pas ce qui allait se passer, jusqu’au jour où la NASA a dit qu’elle avait fabriqué des outils spéciaux qui pouvaient être utilisés par les astronautes pour réparer les dommages de la station. Mais comment savaient-ils si exactement quelles pannes s’étaient produites pendant le décollage ? ».

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