le poumon de la Terre en train de brûler

Entre 2015 et 2016, près d’un million d’hectares de forêt amazonienne ont brûlé. L’incendie, parfaitement vu de l’espace, a libéré quelque 30 millions de tonnes de dioxyde de carbone, l’un des principaux gaz à effet de serre, dans l’atmosphère.

Ce chiffre est également environ quatre fois plus élevé que la somme de tous les incendies survenus dans le monde aux mêmes dates. C’est un problème beaucoup plus grave que ce à quoi les chercheurs s’attendaient. Comme ils l’ont décrit dans une étude récente, il est temps d’envisager ces incendies si nous voulons lutter efficacement contre le réchauffement climatique.

Le problème n’est plus seulement la déforestation, mais le feu.

Depuis 1970, la zone de jungle entourant l’Amazonie, la plus grande forêt tropicale du monde, a perdu des centaines de millions d’hectares à cause de la déforestation. Sur les plus de 2 milliards de tonnes de CO2 qu’elle a pu absorber il y a une vingtaine d’années, on estime aujourd’hui que sa capacité est inférieure à 1 milliard.

Le problème n’est plus seulement dû à l’abattage de la forêt pour le bétail ou la culture, mais aussi aux incendies. En 2015 et 2016 ont commencé plusieurs incendies qui ont fini par s’unir dans l’un des plus dévastateurs que notre planète ait jamais vécu dans les temps modernes. Ce « grand incendie » a détruit 0,2% de la forêt amazonienne, soit près d’un million d’hectares en un an.

Et qui est responsable de la catastrophe ?

Sa voracité est principalement due à El Niño. Il s’agit d’un phénomène climatique lié au réchauffement du Pacifique Est équatorial. Il se présente de façon cyclique, bien qu’il ait un profil erratique. C’est la cause d’une saison chaude et sèche, très différente des pluies constantes typiques d’une forêt tropicale.

La sécheresse, la mort des plantes, la hausse des températures et la densité de la forêt sont les principaux facteurs qui favorisent les incendies. A partir de 2015, nous commençons à observer une augmentation de ce type d’incendies qui affectent la forêt amazonienne. Et pas seulement en Amazonie : en 2017, la perte a été quantifiée à 15,8 millions d’hectares dans le monde, soit moins que les 29,7 millions d’hectares perdus en 2016, mais un chiffre tout aussi alarmant, selon les experts.

L’Amazonie et l’accélération du changement climatique

On a toujours dit que les forêts sont les poumons du monde. Comme mentionné précédemment, en 1990, la capacité d’absorption de CO2 de l’Amazonie était estimée à environ 2 milliards de tonnes. Ces dernières années, cette capacité a été réduite de moins de moitié. Cela se traduit par une capacité moindre d’atténuation de nos émissions. Par conséquent, beaucoup moins de gaz émis sont désormais « recyclés ».

Aujourd’hui, nos émissions sont estimées à plus de 10 milliards de tonnes de dioxyde de carbone. Parmi les principaux puits, c’est-à-dire les mécanismes qui piègent ce type de gaz, figurent les océans et les forêts. Ces derniers jouent également un rôle essentiel dans la transformation du dioxyde de carbone en composés organiques utiles.

Cependant, ces incendies inversent la situation de la pire façon possible : en brûlant, la forêt amazonienne n’est plus un outil d’absorption du CO2, mais devient une source d’émission. Kieran Withey, de l’Université de Lancaster et auteur principal de l’étude, a déclaré à la presse que la consommation de bois, de feuillage et de déchets organiques denses et secs produit une quantité importante de CO2. « C’est une source importante et peu étudiée d’émissions de CO2. » Selon son étude, les incendies de 2015 dont nous parlions représentaient 6% des émissions annuelles du Brésil en 2014.

Au total, nous parlons d’environ 30 millions de tonnes, selon les estimations de la recherche. Le problème, expliquent-ils, c’est que ces types de sources d’émissions ne sont pas pris en compte dans les politiques proposées pour réduire l’impact des gaz à effet de serre, bien qu’elles soient très importantes. Le cas des incendies de forêt est particulièrement important, où les mesures visant à y mettre fin ne sont souvent pas aussi intenses que dans les zones habitées.

Ce qui apporte le calme après l’incendie

« Le problème ne se limite pas seulement aux émissions, comme le soutient Camila V. J. Silva, de l’Université de Lancaster, auteur d’une étude complémentaire à la précédente. Selon leurs résultats, les dommages causés par les incendies dans ces milieux peuvent retarder de plusieurs décennies la capacité de régénération de la forêt.Les incendies dans les forêts tropicales peuvent réduire considérablement la quantité de biomasse « , a déclaré Camila V. J. Silva de l’Université de Lancaster,  » en augmentant le taux de mortalité des grands arbres à haute densité de bois, qui sont les éléments les plus importants dans les vieilles forêts.

Ses recherches ont montré que les incendies de forêt ralentissent ou stoppent considérablement le rétablissement après l’incendie dans les forêts amazoniennes. Cela se traduit par une capacité moindre d’atténuer les effets du changement climatique.

Si nous ne commençons pas à lui donner suffisamment d’importance, nous allons connaître des incendies de plus en plus fréquents.
« Notre travail conjoint, a déclaré Erika Berenguer, de l’Université d’Oxford, co-auteure des études, sert à examiner l’importance des incendies de forêt dans les politiques brésiliennes de conservation des forêts et de lutte contre le changement climatique. Ceci, a-t-il expliqué, est essentiel pour assurer des plans d’action plus efficaces contre ces incendies : « Si nous ne commençons pas à lui accorder suffisamment d’importance, nous connaîtrons des incendies de plus en plus fréquents et les forêts ne seront pas en mesure de récupérer leurs stocks de carbone », a-t-il déclaré.

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